Guía Completa para Aprender Acerca de los Verbos modales en inglés

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simbolo de prohibicion para verbos modales en ingles

Los verbos modales son uno de los temas que más chicha tienen. Son bastantes y sobre todo cada uno tiene más de un significado. Sus usos más comunes son para indicar prohibición, consejo, certeza, posibilidad y habilidad. A continuación iré uno por uno explicando cada uno de estos usos.

A parte de eso, los verbos modales tienen una serie de características comunes. No llevan “s” en la tercera persona de singular y siempre les sigue el infinitivo sin “to”.

Conoce cuáles son los Verbos Modales de Prohibición en Inglés

El verbo modal de prohibición por excelencia en inglés es mustn’t, pero también se utilizan can’t y may not. Como ves, se trata de verbos modales que están siempre en negativo, ya que se trata de lo que no debes hacer. La estructura que utilizaremos, independientemente del verbo modal es la siguiente:

Verbo modal (en negativo) + infinitivo sin to

 Recuerda que los verbos modales nunca llevan “s” en la tercera persona de singular. También es un error poner to después de un verbo modal. 

Verbos modales de prohibición: mustn’t

Es probablemente el más utilizado. Se utiliza para expresar prohibiciones que vienen recogidas en un reglamento. Generalmente, tienen un aire institucional. También se pueden utilizar para hablar de unas reglas de convivencia o de comportamiento en la escuela, por ejemplo.

You mustn’t shout in class. (No grites en clase)

You mustn’t touch the ball with your hand. (No se puede tocar la pelota con la mano)

No obstante, sonaría muy extraño utilizarlo en un ambiente más familiar.

Verbos modales de prohibición: can’t

Este es el más informal de todos. Sirve para prohibir cosas concretas y se utilizaría en un lenguaje coloquial. Es el que utilizaría una madre con sus hijos, por ejemplo.

You can’t have another biscuit. You’ve had engouh! (No puedes comer más galletas. ¡Ya has comido suficientes!)

I said no. You can’t go to the party! (He dicho que no. ¡No puedes ir a la fiesta!)

Aunque también se utilizaría en otros contextos informales:

You can’t smoke in here, mate. (No se puede fumar aquí dentro, tío.)

Verbos modales de prohibición: may not

Es por un lado el más estricto y por otro el más formal. Te lo encontrarás muy pocas veces y pertenece más al “inglés de la reina” que al inglés de la calle.

You may not take liquids onto the plane. (No está permitido subir líquidos a bordo del avión).

verbos modales de prohibición: líquidos a bordo

 Verbos modales de prohibición: to be allowed to

En algunos manuales encontrarás junto a mustn’t y can’t la expresión to be allowed to. No se trata propiamente de un verbo modal sino que es una expresión que también se puede utilizar para indicar permiso (en afirmativa) o prohibición (en negativa). Simplemente es necesario conjugar el verbo to be y el resto de la expresión sigue igual.

You’re not allowed to eat chewing-gum in class. (No está permitido comer chicle en clase)

 

Have to es un verbo que se utiliza para expresar obligación. Sin embargo, su forma negativa no expresa prohibición sino ausencia de obligación.

 

Conoce cuáles son los Verbos Modales de Posibilidad en Inglés

En este artículo aprenderemos sobre los verbos modales de posibilidad (may, might, could): cómo se usan y para qué sirve cada uno. Veamos, primero, algunos ejemplos:

I might run the marathon next year.  (Quizás corra el maratón el año que viene)

I’m surprised she didn’t make it to the meeting, something may have happened to her. (Estoy sorprendida que ella no haya llegado a la reunión, algo puede haberle ocurrido)

Como vemos, ambas frases expresan un cierto grado de posibilidad. Contrastan con los verbos modales de certeza, que expresan mayor seguridad acerca de nuestras deducciones.

Verbos modales de posibilidad: uso

Los verbos modales may y might se usan de manera indistinta. Ambos expresan una probabilidad reducida; no es seguro que algo suceda.

I might visit my grandparents this summer. (Quizás visite a mis abuelos este verano)

They might be at home. (Ellos quizás estén en casa)

I may take that job. (Quizás coja ese trabajo)

It might not be a good idea. (Tal vez no sea una buena idea)

verbos modales de posibilidad: being at home

En todas las frases anteriores, habréis observado que el verbo modal está seguido del infinitivo sin to. Es importante tener esto en mente, ya que es uno de los errores más comunes. Así pues, la estructura es:

might / may + infinitivo sin “to”

Para la forma negativa, simplemente intercalaríamos un “not” entre el verbo modal y el verbo principal:

might / may + not + infinitivo sin “to”

Utilizaremos esta estructura siempre y cuando queramos referirnos a una posibilidad presente o futura. Retomando los ejemplos anteriores; en el primero nos estábamos refiriendo a una acción futura. En el segundo, sin embargo, nos estaríamos refiriendo a una acción presente.

Recuerda: los verbos modales son los únicos que no llevan “s” en la tercera persona de singular.

Verbos modales de posibilidad en pasado

¿Y qué pasa cuando queremos referirnos a una situación posible en el pasado? Entonces hemos de usar los past modals. En principio, suena a más gramática pero realmente sigue una lógica sencilla. He aquí un par de ejemplos:

They might have arrived by now. (Tal vez hayan llegado ya)

The traffic is so slow! There may have been an accident. (¡El tráfico va lentísimo! Quizás haya habido un accidente)

He may not have noticed he was being offensive. (A lo mejor no se daba cuenta de que fuera irrespetuoso).

Como podrás ver, para la estructura de los verbos modales en pasado es necesario colocar detrás del verbo modal have, seguido del participio del verbo principal.

might / may + have + participio

En el caso de que queramos hacer una frase negativa, deberemos colocar not entre el verbo modal y have:

might / may + not +have + participio

Verbos modales de posibilidad: could

Me diréis – y con razón – que al inicio del artículo he incluido could y luego no lo he vuelto a mencionar por ningún lado. El principal motivo para hacer esto es que sólo a veces funciona como verbo modal de posibilidad. Es decir, no tiene todos los valores de may y might.

En primer lugar, no se puede usar para referirnos a posibilidades futuras. Siempre hará referencia a situaciones presentes. Tomando los ejemplos anteriores:

I could visit my grandparents next year. (Podría visitar a mis abuelos el año que viene)

They could be at home. (Tal vez estén en casa)

En el primer caso, no se indica posibilidad sino habilidad, capacidad. En la segunda, sin embargo, sí que se está indicando una posibilidad. Could sí que se puede utilizar para referirnos a posibilidad pasadas – aunque más remotas que con might o may. Para ello, habría que seguir las estructuras de los verbos modales en pasado.

It could have happened anywhere. (Podría haber sucedido en cualquier sitio).

Otra dificultad añadida con could es que no se puede utilizar en negativa sin que cambie totalmente el significado. De hecho, al utilizar couldn’t estaríamos expresando certeza.

Ejercicios de verbos modales de posibilidad

Escoge el verbo modal de posibilidad o certeza, según convenga en cada caso.

1. Have you seen Paul? Oh well, I’m sure he might/must be travelling! (¿Has visto a Paul? Oh, estoy seguro de que XXX estar viajando)

Soluciones
must

2. Linda might/can’t be sick; she was sneezing last night. (Linda XXX estar enferma, estaba estornudando ayer en la noche)

Soluciones
might

3. Philip could/must be an accountant, he’s very good at numbers! (Philip XXX contable, ¡es muy bueno con los números!)

Soluciones
must

4. She cannot/might be the boss! She doesn’t know anything! (¡Ella XXX ser la jefa! ¡No sabe nada!)

Soluciones
cannot

5. I may/should go to the party tonight, I’m not sure yet. (XXX a la fiesta esta noche, no estoy seguro todavía)

Soluciones
may

Verbos modales de certeza

En el caso de los verbos modales de certeza, estos se usan para expresar seguridad en nuestro comentario. En inglés se utilizan princpialmente dos verbos modales para expresar certeza: can’t y must. A continuación veremos cuándo y cómo se sitúan en la oración.

Sujeto + verbo modal + verbo en forma base + complemento.

Como se puede ver, el verbo principal va en infinitivo simple y no se le coloca to, un error que muchos estudiantes cometen al aprender inglés. Algunos ejemplos son:

  • That can’t be my bag – I left it at home. (Esa no puede ser mi bolsa – la dejé en casa).
  • It must be very interesting to work in the music industry. (Ha de ser muy interesante trabajar en el mundo de la música).

Como puedes ver, los verbos tienen significados muy diferentes. Mientras que must indica seguridad en que una acción sí es cierta, can’t expresa confianza en lo contrario. Así pues, must se suele traducir por “ha de”, “tiene que” o “debe”. Por el otro lado, can’t se suele traducir por “no puede” o “es imposible que”.

La negación con los verbos modales must y can’t

Al hilo de lo anterior, es importante entender que must y can’t expresan ideas antagónicas. En cierto modo, el uno es la negación del otro. Conviene tener esto en mente para no caer en la tentación de utilizar mustn’t o can como las formas negativas. No podemos utilizar ni mustn’t ni can para expresar certeza.

Si lo que queremos expresar no es ni certeza de que algo sea falso, ni seguridad en que sea cierto, debemos usar otros verbos modales, que sirven para expresar posibilidad.

Verbos modales de certeza en pasado

Al utilizar todas las construcciones anteriores, estamos expresando nuestra certeza acerca de una acción o situación presente o futura. Sin embargo, es posible utilizar estos mismos verbos para transmitir actitudes similares acerca del pasado.

Para ello, debemos modificar ligeramente la estructura. Hay que utilizar el verbo modal igual que antes, pero en este caso seguido de have y del participio pasado del verbo principal.

must / can’t + have + participio

He must have arrived home by now. (Ya ha debido llegar a casa).

He can’t have finished already – I haven’t even started. (No ha podido acabar ya – si ni siqueira he empezado).

Verbos modales de certeza en continuo

Otra variante de esta estructura es la que utiliza el gerundio. En este caso, sirve para indicar nuestra actitud frente a una acción que esté ocurriendo en este momento. Tiene la siguiente estructura:

must / can’t + be + gerundio

She must be talking to someone else. (Debe estar hablando con otra persona)

He can’t be working there – I’ve never seen him. (No puede estar trabajando allí – yo nunca lo he visto).

Ejercicios de modales de certeza

Completa los huecos de la segunda frase para que tengan el mismo significado que la primera.

1. I am sure he is at home –> He _____________ at home.

Ver respuesta
must be

2. It is impossible that he is in the USA, I saw him this morning! –> He ___________ in the USA, I saw him this morning!

Ver respuesta
can’t be

3. I guess the train was late. –> The train _________ late.

Ver respuesta
must have been

4. It’s impossible that she’s at university – she’s only 15! –> She ____________  at university – she’s only 15!

Ver respuesta
can’t be

5. He left an hour ago, so I believe he has definately got home. –> He left an hour ago, so he __________ home.

Ver respuesta
must have got

Verbos de habilidad en inglés

En inglés hay dos verbos modales que utilizamos para hablar de habilidad. Estos son: can y could. Como ves, son varias formas y se suelen traducir con el verbo poder o saber. A continuación te presentamos algunos ejemplos:

I can speak Japanese. (Yo sé hablar japonés)

I could climb a tree when I was younger. (Podía subir un árbol cuando era más joven)

habilidad

 

Verbos modales de habilidad: Can

Se usa en el presente para demostrar lo que somos capaces de hacer. En la oración, primero se sitúa el sujeto, luego el verbo modal y después el verbo en infinitivo simple, es decir, sin el to. Por último se le añade el complemento. La fórmula, por lo tanto, es la siguiente:

Sujeto + can + verbo principal en infinitivo simple + complemento

They can speak 4 languages. (Ellos pueden hablar 4 idiomas)

I can drive, I turned 18 last month! (Ya puedo conducir, cumplí los 18 el mes pasado)

He can play the piano. (Él puede tocar el piano)

La forma negativa de Can

La forma negativa de can es cannot. Es la única forma negativa que se escribe en una sola palabra. También existe la contracción can’t.

Sujeto + cannot o can’t + verbo principal en infinitivo simple + complemento

I cannot build sand castles. (No sé construir castillos de arena)

She cannot paint at all. (Ella no sabe pintar en lo absoluto)

He can’t translate that from English to Spanish. (Él no sabe traducir eso del inglés al español)

habilidad

Ojo: can también puede indicar permiso.

Verbos modales de habilidad: Could

Se usa en el pasado para hablar de las habilidades que solíamos tener antes. El orden en la oración es el siguiente: primero se sitúa el sujeto, luego el verbo modal y después el verbo en infinitivo simple. Al final se le agrega el complemento. La estructura es la siguiente:

Sujeto + could + verbo principal en infinitivo simple + complemento

When I was I child, I could play for hours during the weekend. (Cuando era pequeño, podía jugar por horas durante el fin de semana)

He could type on the keyboard without looking at it. (Él podía tipear en el teclado sin verlo)

She could count until 10 in German, now she can’t. (Ella podía contar hasta 10 en alemán, ahora no puede)

La negación con el Could

En este caso, solo se le agrega la partícula not entre el verbo modal y el principal. También se puede utilizar la contracción couldn’t. La fórmula, por lo tanto, es la siguiente:

Sujeto + could + not + verbo principal en infinitivo simple + complemento

I could not run fast in the past. (No podía correr rápido en el pasado)

They could not swim when they were 3 years old. (Ellos no podían nadar cuando tenían 3 años)

Mary Anne couldn’t pronounce any word until she turned 4, can you believe that?! (Mary Anne no podía pronunciar ninguna palabra hasta que cumplió los 4 años, ¡¿lo puedes creer?!)

habilidad

Recuerda: los verbos modales no llevan “s” en la tercera persona de singular

Verbos modales de habilidad:  Be able to

Si bien podemos utilizar “can” para el presente y “could” para el pasado, ¿qué podemos utilizar para el futuro? ¿Y para el presente perfecto? ¿Y para el condicional? Los verbos modales no tienen todas estas posibilidades, por lo que nos sería imposible expresar todas esas ideas. Es por ello que utilizamos be able to.

La estructura no es como la típica de un verbo modal. Es decir, no se trata de un solo verbo auxiliar sino más bien de una perífrasis verbal. Se puede usar en el pasado, presente, futuro, condicional, etc. pues solo se tendría que conjugar el verbo to be según convenga. En español se traduciría como “ser capaz de”, aunque también significa “poder”. La estructura es la siguiente:

Sujeto + be (conjugado al tiempo que corresponda) + able to + verbo principal en infinitivo simple + complemento

I was able to ride the bike in one wheel. (Era capaz de conducir bicicleta en una sola rueda)

She is able to listen to music while reading. (Ella es capaz de oír música mientras leía)

They will able to dance different kind of music. (Ellos podrán de bailar distintos tipos de música)

La forma negativa de be able to

En este caso, simplemente tendremos que negar el verbo be:

Sujeto + be + not + able to + verbo principal en infinitivo simple + complemento

I will not be able to run after the surgery. (No podré correr luego de la cirugía)

They were not able to whistle. (Ellos no podían silbar)

Ejercicios de los verbos modales de habilidad

Completa las siguientes frases con un verbo modal de habilidad:

1. I _________ (not) sew. (No sé coser)

Soluciones
can’t

2. She ________ write with both hands. (Ella puede escribir con ambas manos)

Soluciones
can

3. He ___________ to speak Italian in 2 years, I’m sure. (Estoy segura de que él podrá hablar italiano en 2 años)

Soluciones
will be able to

4. I _________ dance flamenco in the past. (Yo podía bailar flamenco en el pasado)

Soluciones
could

5. Forget about it, I ________ (not) knit! (Olvidalo, ¡no sé tejer!)

Soluciones
can’t

Verbos modales de permiso

Los verbos modales de permiso son can, could y may. Estos dos últimos son más formales que can, pero todos ellos suelen usarse en el inglés del día a día. Así como en los demás verbos modales, estos suelen ser seguidos por la forma simple del infinitivo (bare infinitive). Veamos algunos ejemplos:

She can park her car here. (Ella puede aparcar su coche aquí)

You may leave the classroom earlier today. (Puedes retirarte del aula de clase más temprano hoy)

Como ves, en las dos oraciones los verbos principales van en la forma simple y no con la partícula to. Otro de los aspectos importantes es que el verbo no se conjuga en la tercera persona del singular cuando hay un verbo modal antecediéndolo, como pudimos ver en la primera oración.

Verbos modales de permiso: Can

Es el verbo modal de permiso más utilizado en el inglés hablado. Veamos los siguientes ejemplos:

He can stay in the house for a few days. (Él puede quedarse en casa por unos días)

I can let you in. (Puedo dejarte entrar)

Can I open the window? (¿Puedo abrir la ventana?)

Can I drive tonight? (¿Puedo conducir esta noche?)

permiso

Forma negativa:

La forma negativa de can es cannot. Es la única forma negativa que se escribe en una sola palabra. También puedes utilizar la contracción can’t.

Sujeto + cannot / can’t + verbo principal + complemento

Michael, I’ve told you a thousand times, you cannot draw on the walls! (Michael, te lo he dicho mil veces, ¡no puedes dibujar en las paredes)

She can’t go dressed like that to the event. (Ella no puede ir vestida así al evento.)

Ojo: can también se puede utilizar para indicar habilidad.

Verbos modales de permiso: Could 

Could es la forma cortés de can y se suele utilizar para hacer frases interrogativas. Es decir, se utiliza más para pedir permiso que para otorgarlo.

Could you give me your address? (¿Podrías darme tu dirección/ ¿Podría darme su dirección?)

Could you open the door, please? (¿Podrías abrir la puerta, por favor?/ ¿Podría abrir la puerta, por favor?)

Could you speak slowly? (¿Podría/s hablar más despacio?)

Could I say something? (¿Podría decir algo?)

permiso

Verbo modal May

May es el más formal de todos. Lo usan los alumnos al dirigirse a los maestros, o una persona joven a una mayor, etc. Su uso, sin embargo, es cada vez menor, pues los angloparlantes han adoptado una forma más informal (can) de pedir/conceder permiso.

May I say a word in this matter? (¿Puedo dar mi opinión sobre este tema?)

May I have this dance? (¿Me concede este baile?)

You may kiss the bride. (Puede besar a la novia.)

Forma negativa: 

En este caso, no existe la forma contraída. Por lo tanto, siempre deberemos utilizar not por separado:

Sujeto + verbo modal + not + verbo principal + complemento

She may not come in. (Ella no puede entrar.)

You may not speak with the President. (No puede hablar con el presidente.)

permiso

Ojo: may es también un verbo modal de posibilidad.

Ejercicios de verbos modales de permiso

Complete las siguientes frases con el verbo modal más apropiado para cada caso, según el grado de formalidad.

1. (Madre a hijo) John, you ________ (not) play with your friends in the park. (John, XXX jugar con tus amigos en el parque)

Soluciones
cannot

2. You ________ wait some minutes to speak with Mr. Peterson. (XXX esperar unos minutos para hablar con el señor Peterson)

Soluciones
may

3. Hey Sharon, _________ you lend me your cell phone? (¿Sharon, XXX prestarme tu móvil?)

Soluciones
can

4. (Nieto a abuelo) __________ you buy me some chocolate cookies? (¿Podrías comprarme unas galletas de chocolate?)

Soluciones
Could

5. (Estudiante a maestro) ________ I go to the toilet? (¿ XXX ir al baño?)

Soluciones
May

Verbos modales de consejo

Los dos verbos modales de consejo principales en inglés son should y ought to. Ambos se traducen como debería en español y los usamos para dar expresar nuestra opinión a modo de ayuda hacia los demás. Podemos ilustrar esta definición a través de los siguientes ejemplos:

Martin should propose to her, they’ve been together for more than six years. (Martin debería proponerle matrimonio, han estado juntos por más de seis años)

You ought to sign that contract. (Debes firmar ese contrato)

Verbo modal Should

En general lo usamos cuando queremos ofrecer un consejo a un amigo o a alguien cercano sobre cualquier aspecto de la vida. Es el verbo modal de recomendación que más se usa en inglés, ya sea en la lengua hablada o escrita.

You should obey your parents. (Deberías obedecer a tus padres)

Martha should be honest. (Martha debería ser sincera)

Don’t be sad, you should enjoy life! (No estés triste, ¡deberías disfrutar de la vida!)

consejo

La estructura, por lo tanto, es la siguiente:

Sujeto + should + verbo en infinitivo simple + complemento

Paul should follow his dreams. (Paul debería seguir sus sueños)

They should come back before it starts raining again. (Deberían regresar antes de que empiece a llover otra vez)

Para formar frases negativas, debes seguir la siguiente estructura:

Sujeto + should + not + verbo en infinitivo simple + complemento

Melinda should not feel bad for what she did. (Melinda no debería sentirse mal por lo que hizo)

Carol and Steph shouldn’t smoke. (Carol y Steph no deberían de fumar)

Shouldn’t es la forma contraída de should not.

consejo

Verbo modal Ought to

Ought to tiene un significado muy similar a should, pero la diferencia está en el contexto de uso. De hecho, ought to se utiliza más para expresar una realidad o verdad objetiva, sobre todo en contextos legales o de orden público.

You ought to follow the rules in this institution. (Debes seguir las reglas en esta institución)

She ought to stop yelling if she wants to be heard. (Ella debe dejar de gritar si quiere que la oigan)

You ought to stop at the red light, otherwise you may get a fine. (Debes detenerte frente al semáforo en rojo, si no, pueden multarte)

La estructura, por lo tanto, es la siguiente:

Sujeto + ought to + verbo en infinitivo simple + complemento

You ought to sue him for waht he did. (Debes demandarlo por lo que hizo)

You ought to claim a refund. (Debes pedir que te devuelvan el dinero)

consejo

Si quieres crear una frase negativa, la estructura es la siguiente:

Sujeto + ought + not + to + verbo en infinitivo simple + complemento

They ought not to drink alcohol today. (Ellos no deberían tomar alcohol hoy)

They oughtn’t to drive after 10 pm. (Ellos no deberían de conducir después de las 10 pm)

Oughtn’t es la contracción de ought not . En todo caso, se trata de estructuras bastante poco comunes.

Otros verbos modales para dar consejos

Aunque ought to y should son los dos verbos más comunes, conviene tener en cuenta que también se pueden utilizar otros verbos. Entre estos están must, que suele expresar obligación o certeza y puede servir para intensificar un consejo; y could, que suele expresar habilidad o posibilidad y sirve para hacer un consejo menos insistente:

You must try this cake. (Tienes que probar esta tarta)

You could buy her some flowers. (Podrías comprarle unas flores.)

Recuerda: los verbos modales no llevan “s” en la tercera persona del singular

Ejercicios de verbos modales de consejo

Completa las siguientes oraciones con el verbo modal de consejo que mejor se adapte para cada caso:

1. You _________ (not) say bad words! (No deberías de decir malas palabras)

Soluciones
should not

2. They __________ reach an agreement before next week. (Ellos deben de llegar a un acuerdo antes de la semana que viene)

Soluciones
ought to

3. They __________ spend more time together. (Ellos deberían de pasar más tiempo juntos)

Soluciones
should

4. Lucy _________ stop crying, she’s a gown up! (Lucy debería dejar de llorar, ¡ya está grande!)

Soluciones
should

5. The criminals __________ be judged by the end of this year. (Los criminales deben de ser juzgados antes de que culmine el año)

Soluciones
ought to

 

¡Esperamos que este artículo sobe los verbos modales haya sido útil!

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